Este es el problema con el plástico

La producción mundial de plástico ha crecido exponencialmente en las últimos décadas. Según el último informe de Plastics Europe (la organización europea que representa a productores de plástico), en 2015 se produjeron 150 veces más toneladas de plástico que en los años 50.

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Actualmente, China es el productor más grande, seguido de Europa, Estados Unidos y el resto de Asia. Centrándonos sólo en Europa, dos tercios de la demanda de plásticos se concentra en tan sólo cinco países: Alemania, Italia, Francia, Reino Unido y, por último, España. Además, los plásticos satisfacen las necesidades de diferentes mercados; agricultura, electrónica, automóvil, construcción y envase son las más importantes. De todos ellos, los envases son, con diferencia, la aplicación industrial más demandada (doblando en  demanda a la industria de la construcción y multiplicando por cuatro a la industria del automóvil).

Hasta aquí todo bien ¿no? Si no fuera porque los plásticos no sólo se han acumulado en nuestras casas y vertederos sino también en playas (incluso las más remotas), estómagos de animales marinos y ¿quizá también en los nuestros?

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Arriba microplásticos encontrados en Playa Kamilo, uno de las playas más remotas de la costa Hawaina (Geosociety). Abajo uno de los muchos albatros llenos de plásticos que fueron filmados por Chris Jordan para su corto Midway: Un mensaje desde el océano.

 

1# – Impactos en fauna marina 

Los plásticos se han convertido en una amenaza para los animales marinos debido a su abundancia y persistencia, por delante de otros tipos de basura marina como metal, papel, vidrio o cristal. Actualmente, de todos los animales afectados por basura marina, el 92% de los casos están relacionados con plásticos; ya sean redes de pesca donde quedan atrapados o fragmentos de plásticos que ingieren por confusión. Este problema es especialmente grave cuando la gran proporción de una población de cierta especie es afectada. Este es el caso de especies en declive, con poblaciones pequeñas y muy limitadas geográficamente.

(A continuación solo menciono tortugas y aves marinas porque son los grupos faunísticos donde los impactos de los plásticos han sido más investigados pero los plásticos no sólo afectan a estas especies)

En cuanto a las tortugas marinas, según varios estudios publicados en 2014 y 2015, las tortugas verde y laúd son las que poseen un mayor riesgo de ingerir residuos marinos. No obstante, las siete especies de tortuga marina han sido actualmente reportadas por haber ingerido o quedado atrapadas en plásticos, con efectos serios a su salud, cuando no letales.  Nosotros entrevistamos a la autora de este estudio, puedes leer sus respuestas aquí.

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Este tenedor de plástico fue encontrado en la nariz de una tortuga marina. Si.                    Puedes ver el vídeo aquí

Por otro lado, 90% de todas las especies de aves marinas listadas han ingerido plásticos a día de hoy y se estima que esta cifra incrementará a 99% antes 2050.

Ballenas varadas en el Mar del Norte: un caso reciente
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Quizá os suene el caso de las ballenas varadas en playas del Mar del Norte a principios de año (Foto de knsnews.co.uk)

Durante varios días, las costas de Reino Unido, Holanda, Francia, Dinamarca y Alemania recibieron hasta 30 cachalotes, trece de los cuales tenían sus estómagos llenos de plásticos de todo tipo; desde una red de pesca de más de diez metros hasta partes de un coche. Según los investigadores, la muerte de estos cachalotes no fue causado por la ingesta de plásticos pero gracias al varamiento hemos podido descubrir lo que nunca imaginaríamos encontrar en estómagos de cetáceos.

Esto no quiere decir que los plásticos no sean letales para los cetáceos, de hecho pueden producir efectos negativos en sus sistemas digestivos además de producir sensación de estómago lleno y reducir el instinto de alimentarse, lo que lleva a malnutrición y muerte. Otros cetáceos, en este caso calderones, que vararon en playas escocesas hace tres años mostraron altos niveles de toxinas relacionadas con plásticos, lo cual fue vinculado con altos niveles de estrés, lo que pudo haber causado su desorientación.

#2 – Impactos en playas y océanos

PLAYAS: ¿Más plásticos que turistas?
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Trozos de plásticos fragmentados en playas remotas del Pacífico Norte (Foto de Rebecca Jackrel)

En el anterior post Toda esta basura tiene un dueño – Informe 2015 de Marine Conservation Society” compartíamos las estadísticas de la Limpieza de Playas Británicas llevada a cabo el año pasado por la mayor organización de conservación marina británica. Plásticos y fragmentos de poliestireno de hasta 50 cm fueron, con diferencia, los objetos más registrados. Puedes leer más aquí.

OCÉANOS:  Sopa de plástico
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Basura marina flotando en el agua. (Foto de NOAA)

La contaminación de plástico se encuentra distribuida a lo largo de los cinco océanos debido a la persistencia y flotabilidad de este material, las cuales atribuyen a los plásticos gran facilidad de transporte en el océano, sobretodo una vez fragmentados debido a la acción del sol u otros factores. Más de 5 millones de fragmentos plásticos, equivalentes a 250.000 toneladas, están actualmente flotando en todos los océanos del mundo. Este dato fue estimado en 2014 por el Instituto 5 Gyres tras seis años de expediciones viajando por los cinco giros oceánicos, la costa australiana, el Golfo de Bengala y el Mar Mediterráneo. Los plásticos fueron encontrados en todas las regiones oceánicas en ambos hemisferios, independientemente de su tamaño y lugar de procedencia.

EL CASO DEL MAR MEDITERRÁNEO: El nuevo gran foco de acumulación de plásticos.

Pero los plásticos no solo se acumulan en los océanos; un estudio publicado en 2015 por la Universidad de Cádiz, Campus de Excelencia Internacional del Mar, aseguraba que la cantidad de plásticos flotando en el Mar Mediterráneo es comparable con la cantidad acumulada en los giros océanicos. En este estudio se reportó una media de al menos un plástico por cada 4 m2 y se encontraron microplásticos flotando en absolutamente todas las zonas muestreadas. Esta alta densidad de plásticos por m2 es debido a la combinación de diversos factores como el alto número de personas viviendo y/o veraneando en las costas mediterráneas, el mar mediterráneo como vía de transporte marítimo y que los plásticos se encuentran “encerrados” debido a la bajísima circulación de agua entre mar y océano.

Y EL FONDO MARINO, el gran desconocido. 
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Basura en el fondo marino (Foto de DailyMail)

Aunque se estima que la mayoría de los plásticos tienden a acumularse en giros oceánicos y playas, otro posible destino es el fondo marino. En general, la basura marina que se hunde, tiende a acumularse en zonas de baja circulación y gran acumulación de sedimento.  La presencia y abundancia de basura marina en los fondos marinos ha sido menos estudiada que en la superficie, debido al alto coste y dificultad

#3 – Impacto potencial en los seres humanos

Un gran número de químicos que son utilizados en la fabricación de plásticos son conocidos por ser tóxicos. Y tengo malas noticias; algunos de estos tóxicos, que están relacionados con pérdida de fertilidad y otros problemas reproductivos, han sido encontrados en el cuerpo humano. Varios estudios indican que el grupo de población donde se ha encontrado una concentración mayor son niños y jóvenes

Aunque las consecuencias toxicológicas están siendo investigadas, algunos de efectos ya han sido descritos:

  1. Baja calidad del esperma
  2. Enfermedades cardiovasculares
  3. Diabetes tipo 2
  4. Anormalidades en la enzima hepática

Estos efectos pueden ser causados por exposiciones crónicas a bajas dosis o exposiciones agudas a altas dosis, pero cómo estos tóxicos llegan al cuerpo humano está aún por determinar así como el modo en el que afectan a nuestra salud.

Y este, amigo/a mío/a,

es el problema con el plástico.

¿Quieres leer más?

Echa un vistazo a mi entrevista para Eco-Huella y para La Vida Uve 

(Referencias en orden de aparición)

  • Plastics Europe (2015) – The Facts. An analysis of European latest plastics production, demand and waste data.  
  • Ellen Macarthur Foundation (2016) – The New Plastics Economy.
  • Gall & Thompson (2015) – The impact of debris on marine life
  • Schuyler et al (2014) – Global Analysis of Anthropogenic Debris Ingestion by Sea Turtles
  • Sarah Nelms et. al (2015) – Plastic and marine turtles: a review and call for research
  • Chris Wilcox (2015)Threat of plastic pollution to seabirds is global, pervasive, and increasing
  • Eriksen et al (2014) – Plastic pollution in the oceans
  • Cozar (2015) – Plastic Accumulation in the Mediterranean Sea
  • Barnes (2009) – Accumulation and fragmentation of plastic debris in global environments
  • Thompson et al (2009) – Plastics, the environment and human health: current consensus and future trends

 

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4 comentarios en “Este es el problema con el plástico

  1. Hola: me encanta que des tanta información sobre la contaminación del plástico. Yo estoy desde hace meses intentando llevar una vida lo más libre de plásticos y residuos posibles y creo du cuanta más información tengamos mejor podremos como consumidores tomar decisiones sostenibles.
    Saludos!

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    1. ¡Muchísimas gracias por tu comentario! Tienes toda la razón, de hecho el objetivo del blog es concienciar a través de la divulgación científica. Consumidores informados son consumidores responsables 🙂 un saludo

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  2. ¡No deja de sorprenderme la cantidad de efectos negativos que tiene este material! Después de haber leído Cradle to Cradle agradezco cada vez más cualquier alternativa y diseño ecológico. Yo también estoy empezando a vivir con menos plástico, y espero poder seguir los pasos de Lauren Singer (¡poco a poco!). Como siempre, gracias por el trabajo de concienciación ❤

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    1. Cradle to Cradle es definitivamente un libro para recomendar (quizá podrías escribir un post para La Vida Uve sobre libros y documentales que recomiendas?). Gracias por tu comentario! 🙂

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